Un resumen de las clases más importantes de fitoquímicos y sus efectos sobre nuestro organismo.

Se han identificado miles de sustancias químicas con actividad fisiológica en las plantas, y no cabe duda de que hay muchas más por descubrir. Es curioso que muchas plantas que por tradición se han prescrito para casos similares, también compartan grupos similares de ingredientes activos. A continuación, resumiremos algunas de las clases más importantes de fitoquímicos.

Los alcaloides

Son compuestos con fuertes efectos fisiológicos; por lo tanto, las hierbas que los contienen no suelen utilizarse o se emplean en dosis bajas. Tienden a afectar el sistema nervioso. Dos ejemplos muy conocidos son la morfina y la codeína de la adormidera, depresores del sistema nervioso central; otro ejemplo es la cafeína del café, un estimulante del sistema nervioso.

Las antraquinonas

Son un grupo de compuestos con un potente efecto laxante. Se encuentran en hierbas como la hoja sen y el ruibarbo chino; estimulan los movimientos peristálticos del colon y producen movimiento intestinal. Estos efectos aumentan su potencia si se sobrepasa la dosis, y su uso excesivo puede causar diarrea y la pérdida de electrolitos importantes. Las hierbas que contienen antraquinonas sólo deben utilizarse ocasionalmente y en las dosis recomendadas; el uso excesivo o prolongado de hierbas laxantes puede causar la incapacidad de los intestinos para funcionar normalmente.

Los principios amargos

Son sustancias que estimulan los receptores de sabores amargos en la parte posterior de la lengua. Se cree que esto ocasiona una respuesta refleja del nervio vago, que a su vez estimula la producción de varias secreciones gástricas. Las hierbas de sabor amargo se utilizan para estimular la función digestiva. En muchos sistemas de medicina tradicional también se ingieren en forma de tónicos para el estómago, el hígado, la vesícula y el páncreas. De una amargura extrema, la genciana es uno de los tónicos amargos más potentes; otras hierbas, como la raíz de diente de león, también son estimulantes digestivos.

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Los aceites esenciales

Principales responsables del aroma de hierbas como la lavanda, la menta y la albahaca, suelen conservarse como parte de los muchos componentes de un medicamento herbal. También se pueden extraer de las plantas mediante procesos que concentran el aceite esencial, lo cual le da más potencia y le permite ser usado en aromaterapia, perfumes y productos alimenticios. Por lo general, tienen efectos antiespasmódicos y antibacteriales, y también se han documentado una serie de efectos mentales y emocionales relacionados con su uso.

Los flavonoides

Son una amplia clase de compuestos presentes en muchas plantas comestibles y hierbas, responsables de numerosos efectos benéficos. Tienen propiedades antioxidantes y una fuerte afinidad con las venas. Entre sus efectos, están fortalecer y mantener la integridad de los vasos capilares, estimular la circulación hacia las zonas periféricas del cuerpo y proteger a las moléculas de colesterol de los procesos dañinos de oxidación. Hay grupos específicos que producen estos efectos medicinales como el ginkgo, el espino y el castaño de Indias, entre otras hierbas.

Los glucosinolatos

Son compuestos sulfatados que el cuerpo convierte en unas sustancias llamadas isotiocinatos. Los glucosinolatos del rábano picante y el mastuerzo dan a estas hierbas propiedades para combatir las infecciones y hacer más líquido el moco. A los presentes en el repollo, el brócoli y los repollitos de Bruselas se les ha reconocido su capacidad para prevenir el cáncer.

El mucílago

Es un tipo de fibra que al unirse con el agua forma un gel que no puede digerirse. Las plantas ricas en mucílago, como el psyllium, proporcionan múltiples beneficios al sistema digestivo, como la capacidad de mejorar la función intestinal y favorecer la eliminación de colesterol del organismo. Otras hierbas que contienen mucílago, como el malvavisco y el olmo rojo, se usan más que nada por su efecto tópico calmante en las membranas mucosas.

Los fitoestrógenos

Son compuestos vegetales que actúan como los estrógenos. Las dos clases principales son las isoflavonas, presentes en el trébol rojo y la soja, y los lignanos, presentes en la semilla de linaza y otros granos y alimentos. Las plantas que contienen fitoestrógenos se han usado en la medicina herbal para tratar problemas reproductivos femeninos. Además, se ha visto que hay una relación entre la ingesta de fitoestrógenos y varios efectos beneficiosos, como la posible disminución del riesgo de cáncer de mama. Por otra parte, el consumo en dosis excesivas (por encima de lo que normalmente se consume en la dieta) es un asunto controvertido desde el punto de vista de algunas autoridades en el tema.

Los taninos

Interactúan con las proteínas con las que entran en contacto, haciendo el tejido más resistente y menos permeable. Se usan para transformar la piel de los animales en cuero. En la medicina herbal, sus efectos astringentes se utilizan para afirmar las membranas mucosas y dificultar la penetración de organismos infecciosos, así como para disminuir la diarrea, el sangrado y otras secreciones. El té es la planta con taninos que más se usa, y se puede percibir su naturaleza astringente al beber una taza de té que se ha dejado remojar mucho tiempo; hay una sensación de resequedad y rigidez en la boca, lengua y encías.

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